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AMERICAN GOTHIC - SLEEPING BAG STUDIOS - THE LUMINOUS JER - November 1, 2023
 

Ve lo dico io, gente... ci sono cose in questa vita a cui la vostra anima sembra semplicemente legata, capite cosa intendo?  Non ricordo la data precisa in cui ho visto per la prima volta il leggendario dipinto di Grant Wood chiamato American Gothic, ma so che avevo solo sette anni quando mi sono imbattuto in una carta dei Garbage Pail Kids chiamata "Dick Hick" che parodiava il classico contributo all'arte.  Non posso dire di conoscere la prima volta che mi è stato mostrato l'essenziale film horror isolato American Gothic con Rod Steiger, ma è la stessa cosa... avevo circa sette anni quando è stato girato e posso ancora immaginarlo vividamente nella mia mente come se l'avessi visto ieri.  C'è anche una buona probabilità che abbia visto quel film dopo aver già scoperto il primo tentativo di creare una serie sul concetto di American Gothic, con Gary Cole nel 1995, o soprattutto Jake Weber, e una giovane e sconosciuta Sarah Paulson, che divenne immediatamente la mia serie preferita.  Tutto questo molto prima di un tentativo abbastanza blando di un'altra serie, quasi due decenni dopo, con protagonisti Virginia Madsen e Justin Chatwin, naturalmente... ma ho l'impressione che abbiate capito il punto: American Gothic sembra aver sempre fatto parte di me.  Il che è ancora più strano se si considera che sono canadese.  Non c'è che dire, eh?

Comunque sia!  Sono sicuro che avete capito dove voglio arrivare.  Uno dei miei artisti preferiti attualmente sulla scena indie, Stuart Pearson, è qui per chiudere il cerchio ancora una volta con la sua personale rivisitazione di American Gothic.  Questo artista ha fatto faville nel 2023, a marzo, con il suo album Mojave, che abbiamo avuto il piacere di recensire qui sulle nostre pagine - e diamine, potreste anche avermi sentito blaterare e delirare di quell'album ancora oggi, mesi dopo, non molto tempo fa, nel vecchio SBS Podcast.  Di recente abbiamo anche recensito il singolo "The Devil Whammy"... e si dice che potremmo anche organizzare una delle nostre famigerate interviste video con l'uomo dietro la musica.  Sempre che riesca a mettere insieme le mie cose... incrociate le dita, gente.

Naturalmente, avrei pensato che sarebbe stato estremamente difficile superare ciò che è già stato fatto.  Visto quanto mi sono affezionato a Mojave e ho fatto il nome di Stuart Pearson a tutti quelli che mi sono capitati a tiro, ho pensato che sarebbe stato estremamente difficile per lui competere con se stesso nello stesso anno.  Anche ascoltando "The Devil Whammy", che mi è piaciuto molto, ero ancora convinto che l'uomo avrebbe avuto difficoltà a tenere il passo con quanto aveva realizzato in precedenza con Mojave.  Poi ho ascoltato "We Are The Falling Rain" per la prima volta e ho subito pensato che mi sarei rimangiato le mie parole.  So che non è così.  Non avrei dovuto dubitare di quest'uomo nemmeno per un secondo.  Sentendo il modo sensazionale in cui questo nuovo disco inizia con "We Are The Falling Rain" - versi come "we are the pot-holed road to your recovery" (siamo la strada piena di buche per la tua guarigione) e il basso, il timbro pesante di questo tizio misterioso, gli animali in sottofondo, l'assolo di violino, il ronzio della mosca all'inizio di tutto... tutto si è rapidamente accumulato per una vittoria ENORME.  E questo senza parlare del glorioso ritmo stomping che pompa il battito del cuore della prima traccia!  O che dire di quell'impennata da urlo nei ganci principali del ritornello e della potenza avvincente che possiede?  Stuart Pearson è chiaramente venuto a giocare con il suo fascino diabolico in questo nuovo disco, e lo rende evidente dal momento in cui si preme play.  La sicurezza e la convinzione - la poesia - sono eccezionali!

Per quanto ho potuto constatare, Pearson è sempre stato un artista intelligente e orientato alla performance, e lo sentirete emergere dalla sua pronuncia e dal modo in cui sceglie di cantare "Ticking Away".  È un aspetto del suo sound e del suo stile che ci si dovrebbe aspettare, visto che si ispira a icone come Tom Waits, Nick Cave e simili.  Mi chiedo se Mark Lanegan abbia fatto parte di quella lista.  Sembra che quel tipo sia entrato nella sua top ten da qualche parte... le somiglianze tra Stuart e Mark possono essere a volte incredibilmente sorprendenti.  "Ticking Away" è un solido esempio di questo azzeccato paragone in azione, a mio avviso.  In ogni caso.  Non sarò il tipo che cercherà di affermare di sapere esattamente di cosa parla ogni singola canzone che scrive - ma sarò sicuramente il tipo che vi dirà che amo come scrive.  Le parole che sceglie, l'immaginario che crea con le sue liriche, il modo in cui piega le sillabe per soddisfare i suoi desideri artistici, il suo... aspettate un attimo - cosa diavolo era quello?  Ascoltate cosa succede in "Ticking Away" intorno al minuto 2:40, per favore.  Più precisamente, posso promettervi questo: se state ascoltando, non potete assolutamente perdervelo!  Il suono di questa canzone si fa subito WILD per un minuto e mezzo, e manda Stuart in visibilio verso il finale di questa seconda parte di American Gothic.  È talmente sopra le righe che è a dir poco magnifico.  Si era già assicurato una vittoria con il modo in cui il ritmo e la poesia funzionano fin dall'inizio, spingendo il play su "Ticking Away" - ma sentire questa canzone spegnersi completamente dopo un'impressionante costruzione della tensione, del mistero e del dramma... ve lo dico io, gente - io VIVO per momenti come quello che sentirete a 2:40.

Da quello che posso vedere online, "Where Are You?" è stato originariamente pubblicato all'inizio del 2022.  Stuart ha in catalogo musica che risale a tempi più lontani, fino al buon vecchio Uncle Fuddy del 2015... ma questo brano sarebbe sia post-Mojave che pre-American Gothic.  In ogni caso, "Where Are You?" sembra molto fedele alla versione originale, al punto che non sono nemmeno troppo sicuro che siano state apportate molte modifiche, se non addirittura nessuna.  Cosa si può dire?  Se una cosa è giusta, lasciatela.  Forse si può fare qualcosa di più giusto... questo rientra nel campo delle possibilità, naturalmente... o forse c'è qualcos'altro che si vuole sperimentare sulla propria canzone, e se è così, diamine, fatelo!  Le canzoni possono vivere molte vite.  Alcune giacciono dormienti in attesa di trovare il loro giusto posto in questo mondo... e sospetto che questo sia il caso della micidiale call & answer guidata dalla linea di basso che conosciamo come "Where Are You?".  Da quello che ho letto, era originariamente destinata a un album che si sarebbe chiamato Carnivals... ma ancora una volta, forse non era il momento giusto, o forse i piani sono cambiati - la sua misteriosa combinazione di vibrazioni diaboliche e sussurri angelici si adatta perfettamente a questa scaletta di brani su American Gothic, e l'album è sicuramente rafforzato per averla inclusa.  E poi... dai... non c'è niente di meglio del suono distorto della giostra che si trova intorno ai 2 minuti.

E scendiamo nella tana del coniglio.  OK Google... dimmi cosa diavolo è un "Lochinvar", ti dispiace?  Hmmm.  Probabilmente Stuart non scriverebbe di un'azienda che offre "soluzioni per l'acqua calda dal 1939", ma non si può escludere un'ispirazione del genere nemmeno per uno come Pearson... non si sa mai cosa può attirare la sua attenzione.  I risultati successivi mi portano a Sir Walter Scott, scrittore scozzese del 1700/1800, che scrisse una poesia in cui compariva un personaggio chiamato "Lochinvar", e anche se questa sembra essere una spiegazione più vicina, non credo di essere ancora sulla strada giusta.  Quindi dobbiamo concludere che si tratta semplicemente della mente artistica di Pearson al lavoro, che crea la sua storia fittizia di "Lochinvar", che sembra essere un luogo più che una persona nella sua canzone.  Potrei semplicemente dare un'occhiata alle note dettagliate che mi ha inviato in anticipo insieme all'album.  Ahhh ecco!  La spiegazione è arrivata!  Questa storia è davvero fantastica... prende un pezzo contorto di storia familiare e lo trasforma in una specie di storia di fantasmi - guardate qui.  "A quanto pare, "Lochinvar" parla di un antenato della Hunter, che l'anno scorso ha scoperto essere proprietario di una piantagione durante la guerra civile, e di come "il proprietario della piantagione andò a combattere per i Confederati (proprietari di schiavi, come lui) e lasciò il suo schiavo preferito a capo della piantagione per proteggere la sua famiglia e la sua proprietà".  Invece di fuggire, "zio Ebenezer", come veniva chiamato, rimase a fare la guardia alla casa".  Pearson continua a spiegare la storia di Zio Ebenezer: "Morì per un'infezione prima che il proprietario tornasse dalla guerra e pianse la morte del suo amico/schiavo.  Il suo fantasma infesta ancora oggi i corridoi della casa - Lochivar è il nome della piantagione.  È ancora lì nel Mississippi".  C'è Hunter in sottofondo, che aggiunge il tipo di voce che si potrebbe trovare in una canzone di Lou Reed - e la combinazione sempre impressionante di voce pesante e poesia polverosa di cui Stuart sta diventando sinonimo.  Mi piace molto l'aggancio che si ha nel momento "you dance in lantern light from frame to frame", che riaffiorerà più tardi come "through stone and timber and blood and bone" - questo è un pezzo davvero ben bilanciato che ha un fascino significativo sia nella strofa che nel ritornello, non risparmiando nulla e non mostrando alcuna fatica nel tenere la vostra attenzione incollata a ogni secondo mentre seguite questo racconto unico.  Punti bonus per le voci di sottofondo, non solo di Hunter, ma anche per i ganci del ritornello.  "Lochinvar" è concepito in modo molto intelligente e il suo mistero è eseguito alla perfezione.  È sicuramente una delle più interessanti storie di origine di una canzone che abbia letto da qualche tempo a questa parte, anche se sono ancora un po' triste per aver dovuto escludere la possibilità che "Lochinvar" sia una canzone che offre "soluzioni per l'acqua calda dal 1939".  A volte si vince, a volte si perde, come si suol dire.

"Questo è il cappello che si ottiene dopo tutto questo trambusto!".  Davvero?  Sì, cazzo!  Vi siete mai ritrovati su un verso di una canzone che non riuscireste mai a spiegare, ma che sembra darvi un piacere infinito nell'ascoltarla?  Per me è così: lo troverete nella sempre bizzarra "Cropsey", un altro selvaggio intruglio della collaborazione tra Hunter e Stuart che uniscono le forze.  Quindi... ehm... sentite, ovviamente sarò sincero con voi e vi dirò che, rispetto al resto, un brano come "Cropsey" è chiaramente un gusto acquisito, e non sarò io a dirvi che tutti l'hanno acquisito.  Io l'ho fatto di sicuro, ma sono un tipo strano... e non so se mi sentirei a mio agio nel dire a qualcuno di essere come me... ma sono felice, ogni giorno, se trovate questa informazione rilevante.  Trovo gioia in stranezze come "Cropsey" - e sì, ascolterei regolarmente qualcosa come questa canzone senza esitazione.  Non mi limiterò a sentirla sul disco quando lo farò girare - cercherò attivamente canzoni come "Cropsey", perché c'è ARTE in questa stranezza, mi capite?  "You ain't no farmer - look at these beans!" è un altro verso altrettanto fantastico del primo che ho citato, tratto da "Cropsey", e posso garantirvi che ne troverete altri anche voi durante l'ascolto.  La Lowry fa un lavoro notevole con le voci di sottofondo, ed è quasi buffo considerando che è così affidabile nella sua parte principale, che probabilmente è considerata il ritornello di "Cropsey" - eppure sarà probabilmente la decima cosa che noterete di questa canzone.  Dalla strana composizione della musica alle voci che divagano in sottofondo, alla sua intrinseca unicità e licenza artistica... "Cropsey" è un vero e proprio viaggio.

Volete dei brividi lungo la schiena?  Provate "The Abandoned Carousel" con la Hunter in testa.  Dal momento in cui ha cantato "but we know that it's happening again", ho pensato: "OH DAMN, qui siamo su quella roba contorta per davvero, gente... allacciate le cinture, cazzo!".  E anche se nel corso dell'album sono chiaramente molto più volgare e rozzo di questi due cantautori, non ho mai detto di essere bravo in quello che faccio, lo faccio e basta.  Ma guardate questo... guardate di cosa è capace la Hunter con la sua stessa poesia: "I cavalli della giostra sbuffano in una sconfitta paralizzata / i loro zoccoli per sempre inchiodati al suolo di metallo / ma sappiamo che è meglio che tu faccia una ritirata precipitosa / se mai vedrai quei cavalli slegarsi".  È genialmente fantastico, cari lettori, cari amici... capisco perfettamente perché questi due continuino a frequentarsi così volentieri nel corso degli anni.  Dal punto di vista musicale, "The Abandoned Carousel" passa dalle delicate vibrazioni da carillon dell'inizio a una creatività sfrenata che si scatena con il progredire della storia.  La Hunter è una forza comprovata in questa coppia di autori - ha anche co-scritto una delle mie canzoni preferite di sempre su Mojave, "One Cut"... Ogni volta che Lowry è coinvolto, sento che porta una dimensione extra di profondità, arte e poesia nel mix che completa davvero l'atmosfera di Pearson.  Da qui nascono canzoni come "The Abandoned Carousel", in cui Stuart dà a Hunter l'opportunità di prendere le redini del suo album... questo la dice lunga sulla fiducia, il rispetto e l'ammirazione che condividono l'uno per l'altro.  Si tratta di una canzone che sembra in parte una filastrocca, in parte una fiaba nello stile dei fratelli Grimm.

Se non stavi ascoltando "The Devil Whammy" nelle ultime ventiquattr'ore, sei almeno un fratello di Halloween?  Stuart è stato in giro a promuovere questo brano fino all'alba di Samhain, e ora credo che sposterà la sua attenzione sull'imminente uscita degli American Gothic.  In ogni caso, potete trovare i miei pensieri originali su questa jam da brivido nella recensione cliccando qui e sappiate che sicuramente la penso ancora come sempre.  Metto il groove negli mp3, gente... e non commento la musica finché non sono sicuro di poter sostenere ogni dannata parola che scrivo!  Ecco un fatto divertente: potete trovare "The Devil Whammy" anche EN FRANCAIS, come "Le Devil Whammy", che vede come guest star Isa Pill della band Les Manteez.  Questo è ciò di cui parlavo prima, a proposito di come la musica o una canzone possano vivere più vite: Isa mette in scena il tipo di performance che fa la differenza - très bien!

Per un attimo ho quasi pensato che la Pearson stesse per fare una cover di "Black Velvet" di Alannah Myles, il che sarebbe stato un tocco molto canadese sull'American Gothic, non è vero?  Invece si trattava di una canzone intitolata "We'll Meet Again"... ed è anche molto bella!  Non credo che sia il pezzo più essenziale della scaletta, ma di certo non lo odio nemmeno.  Probabilmente è giusto dire che si tratta di uno stile di scrittura più formulaico, in cui Stuart dice che tu sei questo e lui è quello attraverso una serie di paragoni poetici... ma mi piacciono le immagini e le parole che usa, come sempre.  Per quanto mi riguarda, alla fine sono stati tutti gli altri elementi che circondano la sua voce e il suo basso a spiccare come veri e propri punti di forza di questa canzone... Ci sono alcuni elementi atmosferici davvero eccezionali in questo brano che gli conferiscono texture sonore selvagge, e io amo questo genere di cose.  Nel complesso, in "We'll Meet Again" c'è un'atmosfera più controllata, che non definirei prevedibile, ma forse più "normale" (se vogliamo) rispetto alle bizzarre stranezze della musica di Pearson.  Non c'è niente di male in questo, naturalmente... anzi, molti aspetti di una canzone come "We'll Meet Again" la candidano a diventare uno dei brani più universalmente accessibili del disco... e ogni volta che ci si imbatte in qualcosa del genere, potrebbe diventare un singolo.

 

Per esempio, "Runaway Girl" suona immediatamente come un tema di Bond lasciato fuori al sole e già mezzo sciolto... e io sono dannatamente QUI PER QUESTO!  Ti fa pensare a chi sia l'anti-Bond - e sarebbe Tarrantino, non è vero?  Qualcuno chiami Quentin al telefono e gli dica che abbiamo appena trovato la canzone che gli serve per la colonna sonora di qualsiasi cosa stia preparando!  Che cosa hai detto?  Non ho il numero di Quentin e sicuramente non risponderebbe nemmeno se lo avessi?  Mi sembra giusto.  Comunque...  Capirete cosa intendo quando lo ascolterete voi stessi... brani come "Runaway Girl" sono vividi al punto da poterli vedere nella vostra mente a livello cinematografico.  Per esempio - "Il cielo dipinge vortici di grigio carbone dove i raggi di luce si sono ritirati / Saluto la ragazza in fuga / E io te".  NON SONO DEGNO, dice l'autore di questa recensione in un inchino molto simile a quello di Wayne's World al maestro che lo precede.  Ve lo dico io, gente... Stuart è uno scrittore così dotato e un artista così visionario che non può che essere fonte di ispirazione.  Ritengo che "Runaway Girl" sia uno dei veri eroi non celebrati della scaletta di questo disco... sembra un brano piuttosto sottovalutato per quanto riguarda l'energia, ma il suo impatto è dannatamente potente.  Sicuramente una delle mie performance preferite di Stuart come protagonista... adoro gli echi sussurrati di Hunter... e si può praticamente sentire la gomma sulla strada e la pioggia battente sul parabrezza mentre si ascolta questo brano.

Per quanto ho letto e ricercato, "3 Feet From A Vein" è stato pubblicato originariamente come singolo nel 2022.  Il titolo mi fa pensare a quando, una decina d'anni fa, io e mia moglie abbiamo dovuto fare le analisi del sangue per ottenere l'assicurazione sulla vita, e devono averla pugnalata una cinquantina di volte per trovare la fonte della sua essenza rossa.  "A 3 piedi da una vena", erano sicuramente - si sarebbe detto che era il loro primo giorno di lavoro, e mia moglie era pallida come un fantasma alla fine di tutto.  Sarebbe stata una terribile drogata di eroina, ma credo che sia una perdita per lei!  In ogni caso.  Questo brano ha un buon ritmo e un buon groove, e credo che si tradurrà abbastanza rapidamente alle orecchie degli ascoltatori.  Con una musica composta principalmente da un beat e da un banjo, credo che Stuart abbia ottenuto qualcosa di solido con "3 Feet From A Vein", che sembra fresco per lui.  Anche il finale di questo brano è ricco di fuochi d'artificio.  Hunter ha co-scritto questo pezzo, ma le voci alla fine del brano provengono in realtà da un mucchio di clip audio diversi che Stuart ha mescolato in un intruglio di meraviglia udibile per voi.  Quello che mi piace di Pearson e Lowry, sia in questo brano che negli altri, è che hanno la sicurezza necessaria per seguire ogni idea unica con impegno e convinzione: è il tipo di professionalità nell'approccio che alla fine fa la differenza.  È ciò che dà a ogni canzone che scrivono e creano una vera possibilità di raggiungere le orecchie dei vostri bei visi.

Quando sono arrivato a "One Old Coyote", proprio alla fine di American Gothic, mi è venuto da sorridere pensando se quest'album mi piacerà ancora di più di Mojave, che ho adorato - e sapete una cosa?  Potrei proprio farlo!  La realtà è che è praticamente ingiusto paragonare l'arte con altra arte... e sì, so che è quello che facciamo noi critici, ma a volte dobbiamo riconoscere il fatto che c'è sempre spazio per una cosa buona e che due cose buone possono essere due volte più belle.  "One Old Coyote" è una solida conclusione acustica di basso profilo che conclude in modo intelligente questo disco - è a dir poco soddisfacente... diamine, potrebbe anche essere una specie di canzone d'amore, capite?  È bellissima quando si arriva a questo punto... e ascoltate gli armonici e le voci di sottofondo di questo brano, d'accordo?  Ve lo dico io: ci sono elementi straordinari nel cuore di "One Old Coyote" e c'è una buona possibilità che, col tempo, questa finisca per essere una delle canzoni che mi fa tornare continuamente agli American Gothic.  È una svolta finale inaspettata, ma molto gradita, ai suoni e alle canzoni che troverete in questo disco, e un altro sguardo a come Stuart Pearson si trasforma come artista per adattarsi al materiale e a ciò che il momento richiede.  È senza dubbio un sottile colpo di fulmine... evocativo, stimolante, accattivante e innegabilmente sincero... "One Old Coyote" tira fuori il meglio che si possa ascoltare da quest'uomo.  E non è che abbiamo scarseggiato!  American Gothic è pieno di canzoni da non perdere, e lui ne ha conservato una delle migliori per la fine.

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